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Le plus vieil animal fossile aurait près de 900 millions d'années

Structures vieille de 890 millions d'années, pouvant provenir d'une éponge | Elizabeth Turner/ Nature

À quoi ressemblait la vie sur Terre il y a 890 millions d’années? Si peu des animaux que nous connaissons aujourd’hui avaient vu le jour, les éponges de mer, elles, existaient déjà. C’est en tout cas ce que confirmerait une étude publiée dans Nature ce 28 juillet. Son autrice, Elizabeth Turner, identifie dans des échantillons d’anciens récifs canadiens datant du Néoprotérozoïque, des structures. Si sa découverte venait à être confirmée, elle représenterait le plus vieil animal fossilisé.

Pourquoi on en parle. L’origine de la vie animale est l’un des grands mystères de la paléontologie. Jusqu’à ce jour, les plus anciens fossiles d’animaux dataient d’environ 550 à 600 millions d’années, quelques millions d’années avant l’explosion de la vie au Cambrien. Cette nouvelle découverte ferait faire un bond dans le passé d’environ 300 millions d’années aux animaux, à condition d’être confirmée.

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